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Honorary degree citation - Antonine Maillet

By: Martha Catry-Verron, June 1990

Mr. Chancellor, I have the honour to present to you Antonine Maillet, whose exceptional talents as a playwright and novelist have been repeatedly recognized throughout the world.

Antonine Maillet, un des trésors de la littérature de la francophonie, est née à Bouctouche, au coeur de l'Acadie. Elle détient un doctorat ès lettres de l'Université Laval avec une thèse sur Rabelais et les traditions populaires en Acadie. C'est tout en enseignant la littérature à diverses universités qu'Antonine Maillet entreprit sa carrière d'écrivaine.

She describes herself as a "conteuse" or storyteller. Her works document the history, language and culture of the Acadians; they describe their bravery, tenacity and sense of humour. Her language is distinctly Acadian: a blend of French, 16th century provincial French dialects, and the intonations specific to her birthplace. In "Aunt Evangeline's Treasure", Antonine Maillet tells us about the richness of the Acadian language:

Between the time of Rabelais, who made use in his books of a vocabulary of 100,000 words, and Racine, who only a century later had to make do with 5,000 words, the French language had been "purified" by a succession of grammarians intent on weeding out their cultural garden. And what happened to those 95,000 expurgated and forgotten words?

They're right here in Acadia, Aunt Evangeline, tucked away in your own unconscious, ancestral memory.

And what is more, this language... is still alive in us...

Mais pour profondément acadienne qu'elle soit, l'oeuvre d'Antonine Maillet n'en est pas moins universelle: son Acadie est un microcosme et la Sagouine, en définitive, est une femme seule.

Longue est la liste des oeuvres d'Antonine Maillet: romans, pièces de théâtre, contes, depuis Pointe-aux-coques, le premier roman en 1958, jusqu'à la pièce Margot la Folle en 1987, en passant par La Sagouine, Mariaàgélas, Pélagie-la-Charrette. Beaucoup de ses oeuvres ont été produites sur la scène - on n'est pas près d'oublier Viola Léger dans le rôle de la Sagouine, au Théâtre du Rideau Vert, puis à la télévision; et les plus illustres traducteurs du Canada, Philip Stratford, par exemple, se sont attaqués au défi monumental de traduire certaines de ses oeuvres en anglais.

Si longue est la liste des oeuvres, longue également est la liste des prix qu'a reçus Antonine Maillet. Citons parmi eux le Prix Champlain pour son premier roman, le Prix du Gouverneur Général et le prestigieux Prix Goncourt qui, pour la première fois, était attribué en 1978 à une oeuvre non-européenne, Pélagie-la-Charrette. Par ailleurs, de nombreux titres et doctorats honorifiques attestent du talent d'Antonine Maillet et témoignent en même temps de la reconnaissance du public canadien et international.

Mr. Chancellor, it is a privilege to present to you, on behalf of the Senate and by the authority of the Board of Governors, Antonine Maillet, so that you may confer on her the degree of Doctor of Letters, honoris causa.

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